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ASTRONÁUTICA

Os Primeiros Astronautas

(Cortesia KSC/NASA)
Da Terra à Lua, Julio Verne, 1856

Homens do Espaço na Ficção - a viagem de Júlio Verne à Lua, ou os heróis de histórias em quadrinhos de Flash Gordon e Buck Rogers - eram personagens familiares em meados do séc. XX, mas ninguém podia descrever de modo correto um verdadeiro astronauta. Não havia astronautas.

Então, em 1959, a Administração Nacional de Aeronáutica e do Espaço (National Aeronautics and Space Administration - NASA) pediu aos serviços militares dos Estados Unidos para fazer uma lista dos seus membros que correspondessem a qualificações específicas. Estava em curso uma pesquisa de pilotos para um novo e excitante programa de vôo espacial tripulado

Na procura dos seus primeiros pilotos espaciais, a NASA acentuava a necessidade de experiência de vôo em aviões a jato e formação em engenharia, e exigia condições de estatura física de acordo com o pequeno espaço disponível na cabine da cápsula Mercúrio, que estava em construção. Basicamente, os requisitos de 1959 eram: menos de 40 anos de idade; menos de 1,80 m de altura; condição física excelente; grau de bacharelado ou equivalente em engenharia; piloto de jato qualificado; graduado na escola de piloto de teste, e pelo menos 1.500 horas de vôo.

Astronautas do Projeto Mercury, NASA, EUAQualificaram-se mais de 500 homens. Foram examinados registos militares e médicos; foram feitos testes psicológicos e técnicos; foram efetuadas entrevistas pessoais por especialistas psicológicos e médicos. No final da primeira seleção, muitos candidatos foram eliminados e outros decidiram que não queriam continuar a ser considerados.

Seguiram-se outros exames físicos e psicológicos ainda mais rigorosos, e em Abril de 1959 a NASA anunciou a sua selecção de sete homens como sendo os primeiros astronautas americanos. Eram o Tenente da Armada M. Scott Carpenter; Capitães da Força Aérea L. Gordon Cooper Jr., Virgil I. "Gus" Grissom e Donald K. "Deke" Slayton; Tenente Coronel da Marinha John H. Glenn Jr. e Tenentes Comandantes da Armada Walter M. Schirra Jr. e Alan B. Shepard Jr.

Todos voaram no projeto Mercúrio, exceto Slayton, que foi desclassificado devido a um problema cardíaco anteriormente desconhecido. Depois de os médicos certificarem que o problema tinha desaparecido, Slayton realizou a sua ambição de voar no espaço, 16 anos depois de ter sido selecionado. Ele foi um membro da tripulação americana no Projeto de Teste Apollo Soyuz em Julho de 1975, o primeiro vôo espacial internacional tripulado.

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