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ASTRONÁUTICA

IntroduÇÃo À ExploraÇÃo Espacial

(Cortesia NASA/JPL)
Missão Apollo

Do nosso pequeno mundo, observamos o oceano cósmico por incontáveis milhares de anos. Astrônomos antigos observaram pontos de luz que pareciam mover-se entre as estrelas. Chamaram esses objetos de planetas, que significa "vagabundos", e deram-lhes os nomes de deuses romanos - Júpiter, rei dos deuses; Marte, o deus da guerra; Mercúrio, mensageiro dos deuses; Vênus, a deusa do amor e da beleza, e Saturno, pai de Júpiter e deus da agricultura. Os observadores das estrelas também observaram cometas com caudas faiscantes, e meteoros ou estrelas cadentes aparentemente caindo do céu.

A ciência floresceu durante o Renascimento Europeu. Descobriram-se leis físicas fundamentais que governam os movimentos planetários, e as órbitas dos planetas em volta do Sol foram calculadas. No séc. XVII, astrônomos apontaram um novo dispositivo, chamado telescópio, para os céus e fizeram descobertas surpreendentes.

Mas os anos posteriores a 1959 formaram uma idade de ouro na exploração do sistema solar. Avanços em foguetes após a Segunda Guerra Mundial permitiram que as nossas máquinas quebrassem a barreira da gravidade terrestre e viajassem até a Lua e a outros planetas.

A URSS enviou naves espaciais automatizadas; os Estados Unidos, expedições tripuladas por humanos para explorar a Lua. As máquinas automáticas feitas pelo homem orbitaram e pousaram em Vênus e em Marte, exploraram o ambiente do Sol, observaram cometas e asteróides, e realizaram estudos a curta distância enquanto passavam perto de Mercúrio, Júpiter, Saturno, Urano e Netuno.

Estes viajantes trouxeram um grande avanço ao nosso conhecimento e entendimento do sistema solar. Com ajuda da visão eletrônica e de outros "sentidos" das nossas sondas automatizadas, foram dadas cores e complexidade aos mundos que durante séculos apareciam aos olhos terrestres como discos manchados ou pontos indistintos de luz. Foram descobertas dezenas de objetos anteriormente desconhecidos.

Futuros historiadores verão estes vôos pioneiros, através do sistema solar, como algumas das mais notáveis realizações do séc. XX.

 
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